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La Vía Láctea contiene miles de planetas ‘fugados’

26 Feb

Nuestra galaxia contiene un enorme número de planetas ‘fugados’ de sus propios sistemas estelares. Su cantidad puede ser 100.000 veces mayor que el número de estrellas en la Vía Láctea, según un estudio de los científicos de EE. UU.

Representacion de un planeta fugado

Representacion de un planeta fugado

Hoy en día se conocen unos 800 planetas fuera del Sistema Solar cuya existencia ha sido comprobada con un gran nivel precisión. La mayoría de estos planetas tienen una órbita estable.

No obstante, el año pasado  la revista Nature publicaba una investigación que confirmaba la existencia de los planetas solitarios, mundos que no giran alrededor de una estrella, sino que flotan errantes y sin compañía en el espacio. Los astrónomos detectaron diez planetas que habían sido ‘expulsados’ de su sistema estelar. Estos cuerpos celestes son difíciles de detectar porque no irradian luz y no son visibles en la mayoría de los espectros.

¿Cómo calcular el número de planetas ‘fugados’?

Louis Strigari

Un grupo de astrofísicos del Instituto Kavli de Cosmología y Astrofísica de Partículas (KIPAC), un laboratorio independiente de la Universidad de Stanford en Palo Alto, California, encabezados por Louis Strigari, calcularon el número aproximado de este tipo de objetos astronómicos en nuestra galaxia a partir de la cantidad de ‘materia prima’ planetaria que existe en la Vía Láctea.

Para ello elaboraron un modelo de galaxia basándose en la cantidad total de materia, la gravedad y las leyes de formación de planetas. Este modelo ayudó a calcular la velocidad de la formación de los planetas y su cantidad total. Después se estimó la cantidad de planetas ‘fugados’.

El resultado obtenido muestra que el número de estos cuerpos celestes es mucho mayor que el se creía anteriormente. Hay cerca de 100.000 planetas ‘fugados’ por cada estrella de la Vía Láctea, mientras que antes los especialistas consideraban que se trataba de dos por cada estrella.

Los resultados fueron publicados en «Monthly Notices» de la Royal Astronomical Society.

Los planetas ‘fugados’ pueden propagar la vida en la galaxia

Deinococcus radiodurans, bacteria extremófila que sobrevive expuesta a los rayos cósmicos y sin oxígeno.

Si las observaciones confirman la estimación, esta nueva clase de objetos celestes afectará a las actuales teorías de formación planetaria y podría cambiar nuestra comprensión del origen y la abundancia de la vida. «Si alguno de estos planetas nómadas son lo suficientemente grandes para tener una atmósfera densa, podrían haber atrapado el calor suficiente para que exista vida bacteriana», señala Louis Strigari. Aunque los planetas nómadas no obtienen el calor de una estrella, pueden generarlo ellos mismos a través de la actividad radioactiva y tectónica interna.

Los investigadores opinan que no todos estos cuerpos celestes fueron expulsados de los sistemas estelares. Algunos planetas podrían haberse formado de otra manera. Así en octubre de 2011 los astrofísicos rusos señalaron que estos cuerpos podrían formarse cerca de los agujeros negros situados en el centro de diferentes galaxias.

Los autores de la investigación no descartan que en los planetas ‘fugados’ pueda haber vida. “Si estos planetas son bastante grandes y tienen una atmósfera densa, pueden conservar durante mucho tiempo el calor residual suficiente para la existencia de bacterias”, explicó Louis Strigari.

Una confirmación de esta estimación podría dar réditos a otra posibilidad mencionada en el documento, que a medida que los planetas nómadas vagan por el espacio, las colisiones podrían esparcir la vida microbiana por otros lugares.

«Pocas áreas de la ciencia han despertado tanto interés popular y profesional en los últimos tiempos como la prevalencia de vida en el universo», explica el coautor del estudio y director del KIPAC Roger Blandford. «Lo maravilloso es que ahora podemos empezar a abordar esta cuestión de forma cuantitativa mediante la búsqueda de más de estos planetas».

 
 

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