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Se cierra el camino hacia Marte

26 Nov

La ventana de lanzamiento* para que la sonda rusa Fobos-Grunt realice su viaje a Marte está casi cerrada, según las fuentes del sector aeroespacial. La estación aún tiene posibilidades de acercarse al planeta rojo pero ya no conseguirá alcanzar el objetivo de la misión con el aterrizaje en una de sus lunas.

Marte

Marte

La próxima oportunidad en 2014

En los próximos días Fobos-Grunt perderá la oportunidad para tomar rumbo hacia Marte. Han pasado dos semanas desde su lanzamiento la noche del 8 al 9 de noviembre. Después del lanzamiento no se consiguió establecer comunicación estable con el aparato y tampoco restablecer el control sobre el mismo.

Desde el punto de vista formal, Fobos-Grunt está “vivo”, ya que, según algunas observaciones, está colocado en órbita y orientado al Sol. Pero desde el punto de vista práctico, se le puede dar por perdido.

La ventana de lanzamientos para las misiones a Marte en el año 2011 está abierta en los meses de noviembre y diciembre. Al principio, antes del despegue de Fobos-Grunt, la fecha tope para su salida hacia el planeta rojo fue el 21 de noviembre.

Vladímir Popovkin

No obstante, el 14 de noviembre el jefe de la Agencia Espacial rusa Roskosmos, Vladimir Popovkin, hizo una declaración oficial en la que informó que las últimas esperanzas de salvar la misión se esfumarían en “los primeros días de diciembre” tras el cierre definitivo de la ventana de lanzamiento.

Pese a los fugaces contactos, la Fobos-Grunt sigue sin responder a las señales desde la Tierra (tal y como está programado ya que, una vez en la órbita, el control remoto del satélite no está previsto). Esto significa que las probabilidades de que tome la trayectoria planeada son casi nulas. La próxima ocasión para enviar una sonda a Marte, si es que el gobierno puede permitirse el lujo de gastarse mil millón de rublos más (unos 250 millones de euros), se presentará a principios de 2014.

Cerrada para unos y abierta para otros

Curiosity

Curiosity

Estrictamente hablando, la ventana de lanzamiento a Marte aún permanece abierta. De hecho, la estación estadounidense MSL (Mars Science Laboratory), que tiene previsto salir hacia el planeta rojo a finales de esta semana con el Curiosity, un vehículo todoterreno que se desplazará por la superficie de Marte, tiene previsto emprender la misión entre el 25 de noviembre y el 18 de diciembre.

Los aparatos tienen diferentes programas de vuelo alrededor de Marte que dependen de la trayectoria elegida para llegar hasta Fobos. Además, para establecer el intervalo más apropiado para el lanzamiento importa la órbita inicial que determina la trayectoria de vuelo. Fobos-Grunt superó los plazos previstos dando vueltas en la órbita terrestre baja, mientras que Curiosity se encuentra al principio del intervalo calculado.

Parece que Estados Unidos consiguió superar la “maldición marciana”, mala suerte que durante muchos años persiguió las misiones a Marte (Mariner, por ejemplo).

La Viking sobre Marte

Por lo menos entre las misiones de EEUU a finales de los años 90 y principios del 2000 (que fueron las primeras en llevar al planeta rojo los vehículos robotizados para explorar su superficie) el porcentaje de las realizadas con éxito fue muy alto.

En cambio, Rusia sufre un fracaso tras otro desde los finales de 1980 cuando se perdieron las sondas Fobos-1 y Fobos-2. Les siguió el fallido lanzamiento de Mars-96 en 1996, y ahora la pérdida de Fobos-Grunt.

Debido a los difíciles momentos que vivió el país en los años 90 y sus consecuencias en el 2000, los avances tecnológicos en el sector son muy modestos. Los últimos años demostraron, además, que las inyecciones financieras ya no son capaces de impulsar el desarrollo la industria aeroespacial nacional.

La crisis es tan profunda que requiere medidas complejas y a largo plazo que prevean, entre otras cosas, la reforma del sistema de educación y gestión.

La gran oposición

Oposicion de Marte

En 2018 se producirá el fenómeno conocido como la gran oposición de Marte (Marte se encontrará a la mínima distancia de la Tierra de los últimos 15 años). Los momentos de las grandes oposiciones, que suceden una vez cada 15 ó 17 años, se consideran los más idóneos para lanzar misiones tripuladas ya que en estas ocasiones las tripulaciones se exponen menor tiempo a la radiación espacial.

El recientemente terminado experimento ruso Mars-500,  una simulación del vuelo tripulado a Marte, se realizó con los datos de la ventana de lanzamiento de 2018. Tras “despegar” de la órbita baja terrestre el 10 de octubre de 2017, la tripulación de la nave “alcanzó” la órbita del planeta rojo el 29 de septiembre de 2018 y “volvió” a la Tierra el 10 de octubre de 2019.

Aunque en realidad ninguna potencia está preparada para aprovechar la gran oposición de 2018 y enviar astronautas a Marte. El nivel tecnológico actual no permite garantizar la protección de los tripulantes de las radiaciones espaciales.

Sin embargo, la próxima oposición en el año 2035 se estudia en EEUU como una meta de sus programas espaciales a largo plazo. De este modo, los estadounidenses, que renunciaron a volver a la Luna tras cancelar el Programa Constellation, matan dos pájaros de un tiro.

Por un lado, siempre se podrá paralizar este programa y reiniciar el lunar que, con los nuevos materiales y tecnologías, será menos complicados que una misión de dos años en el sistema solar.

Por el otro, este proyecto prevé investigaciones y desarrollos que permitirán obtener un gran número de nuevas tecnologías. Eso sí, si la misión no llega a realizarse, se cierra igual que las anteriores.

 
 

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